La histórica plaga de Londres

En 1665 y 1666, una ciudad experimentó dos tragedias enormes: la Gran Plaga de Londres y el Gran Incendio de Londres. La peste mató aproximadamente del 15 al 20 por ciento de la población de la ciudad, mientras que el incendio quemó alrededor de una cuarta parte de la metrópoli de Londres, dejando a unas 100.000 personas sin hogar. Y aunque la ciudad solo registró oficialmente un pequeño número de muertes por el incendio, la cifra real de muertes probablemente fue bastante alta. Los humanos a menudo quieren encontrar un resquicio de esperanza en medio del desastre, y un mito que surgió en torno a estas tragedias gemelas es que el Gran Incendio acabó con la Gran Peste al expulsar a las ratas que estaban propagando la enfermedad. La gran plaga de 1665 a 1666 La Gran Peste fue el último brote importante de la peste en Londres, una infección bacteriana causada por Yersinia pestis. El brote comenzó a fines del invierno o principios de la primavera de 1665. Cuando el rey Carlos II huyó de la ciudad en julio, la peste estaba matando a unas mil personas por semana. La tasa de mortalidad alcanzó su punto máximo en septiembre, cuando 7.165 personas murieron en una semana. Oficialmente, la ciudad registró 68,596 muertes por la Gran Peste, y la cifra real de muertes pudo haber excedido las 100,000. La mayoría de estas muertes fueron por peste bubónica, una forma de peste que se propaga a través de las pulgas en pequeños mamíferos. En Londres, los principales transportistas eran ratas. Después de alcanzar su punto máximo en septiembre de 1665, las muertes por peste de la ciudad comenzaron a disminuir ese invierno. En febrero de 1666, el rey Carlos II regresó a Londres, lo que indica la creencia de que la ciudad se había vuelto "razonablemente segura", dice Christoph Heyl, presidente de literatura y cultura británica en la Universidad de Duisburg-Essen, Alemania, quien escribió sobre el Gran incendio. Entonces, aunque Londres continuó reportando víctimas de la peste hasta 1679, el brote principal terminó el 2 de septiembre de 1666, la noche en que un panadero llamado Thomas Farriner comenzó involuntariamente el Gran Incendio de Londres. El gran incendio de 1666 "En un mundo iluminado solo por fuego, la gente siempre prendía fuego a sus casas", dice Tinniswood sobre Inglaterra a mediados del siglo XVII. Lo que era más inusual fue que alguien iniciara un incendio en su casa que prendió fuego a otras 13,000 casas, que es lo que accidentalmente hizo Farriner. El Gran Incendio destruyó la mayor parte de la ciudad oficial de Londres (que era geográficamente más pequeña que la actual Londres), pero no llegó a muchas de las áreas metropolitanas externas como Whitechapel, Clerkenwell y Southwark que también se vieron afectadas por la peste. Esto significa que incluso si el incendio expulsó a las ratas en los 436 acres que quemó, no se extendió lo suficiente como para expulsar a todas las ratas que propagan la peste en el Gran Londres.

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